Willy Burgdorfer: el “cirujano de garrapatas”

El 17 de noviembre fallecía Wilhelm Burgdorfer, entomólogo que descubrió el microorganismo que provocaba la enfermedad de Lyme, al que dio nombre (o más bien apellido). Su muerte ha pasado casi desapercibida, a pesar de que fue un candidato al premio Nobel. Un ejemplo de ciencia básica al servicio de la Medicina

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Wilhelm Burgdorfer nació en Basilea (Suiza), el 27 de junio de 1925. Allí se doctoró en zoología, parasitología y bacteriología. Su tesis versó precisamente sobre la Borrelia duttoni, la espiroqueta causante de una fiebre recidivante endémica en el Congo, así como del mecanismo de transmisión de la garrapata al hombre.

Tras estudiar varias epidemias de fiebre Q en Suiza, su interés por las enfermedades transmitidas por garrapatas le llevó en 1952 al Laboratorio de las Montañas Rocosas, en Montana (Estados Unidos), un laboratorio de alta seguridad biológica.

En 1982, Burgdorfer descubrió la espiroqueta que causaba la fiebre de Lyme. El primer brote conocido de enfermedad de Lyme tuvo lugar en los años 70 en Connecticut, afectando a las poblaciones de Lyme, Old Lyme y East Haddam.

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Sí, yo también pensaba que Lyme era una persona…

Los científicos apuntaron pronto a la culpable de la que se conoció pronto como artritis de Lyme: la garrapata del ciervo o de patas negras. La garrapata causaba rash, fiebre, artritis y síntomas neurológicos, especialmente en niños, a los que picaba mientras jugaban en bosques o ríos. El desencadenante estaba claro, y se buscó un virus en aquellas garrapatas, sin éxito.

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Estadío inicial de la enfermedad, con garrapata incluida

El descubrimiento de la garrapata tuvo algo de serendipia: disecando garrapatas de Long Island, sospechosas de causar otro tipo de rash febril, descubrió la presencia de espiroquetas, ese microorganismo que había visto miles de veces mientras hacía su tesis. Burgdorfer no se había preocupado nunca por la enfermedad de Lyme, pero había enseñado a disecar garrapatas a Allen Steere, uno de los que investigaban la posible causa de dicha patología. En cuanto vio las espiroquetas en las garrapatas de Long Island, pensó que la enfermedad de Lyme podía ser algo similar. Pidió a Allen que le enviara garrapatas de la zona y suero de los pacientes y, ante la incredulidad de muchos, allí estaba “su” espiroqueta. Desde entonces, el agente causal de la enfermedad de Lyme se conocería como Borrelia Burgdorferi en su honor.

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Burgdorfer definía así el momento del descubrimiento: “no fue un ¡Eureka! sino un ¡¿qué demonios es esto?!”

Estudiando más tarde garrapatas suizas, llegó a la conclusión de que la misma espiroqueta era la causante del eritema crónico migrans, algo que había sugerido Sven Hellerstrom en 1949, pero que no se había podido demostrar hasta entonces.

Incluido en las listas de potenciales premio Nobel, Burgdorfer se consideró siempre “un simple cirujano de garrapatas”. Murió de Parkinson el 17 de noviembre de 2014 en Hamilton, Montana, a los 89 años de edad.

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2 respuestas a Willy Burgdorfer: el “cirujano de garrapatas”

  1. neumocito dijo:

    “Sí, yo también pensaba que Lyme era una persona…” JAJAJAJAJA, lo primero que he hecho ha sido, al empezar a leer y recordar la enfermedad de Lyme, buscar quien fue…hasta que he visto la foto;)
    Muy buena y original entrada. Conviene recordar, como has hecho, ante el deslumbramiento por los logros quirúrgicos, que los grandes hallazgos de la medicina muy frecuentemente vienen de cirujanos de bacterias, virus o células,…

  2. perlita1 dijo:

    Increíble la cantidad de descubrimientos que desconocemos…y la mayoría se debe a personas creativas, acuciosas, persistentes, “porfiadas” que no se rinden. Buen post.

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