Dos genios y un epónimo. George y Allen Whipple

Ayer se cumplieron 40 años de la muerte de George Whipple. No hace mucho que descubrí que los epónimos de la enfermedad, la triada y la técnica de Whipple no se debían a la misma persona. Sin ninguna relación de parentesco entre ellos, ambos fueron, curiosamente, grandes amigos.

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George Hoyt Whipple nació en Ashland, New Hampshire, el 28 de agosto de 1878. Hijo y nieto de médicos, se licenció en 1900 en la Universidad de Yale y, cinco años más tarde, se doctoraba en la John Hopkins University. Hasta 1914 trabajó en esa misma universidad, con un pequeño paréntesis en la campaña contra la malaria que tuvo lugar en Panamá en 1907-1908, mientras se construía el canal.

Entre 1914 y 1921 trabajó en la Facultad de Medicina de la Universidad de California, trasladándose finalmente a la Escuela Médica de Rochester, en Nueva York, de la que sería primer decano, y donde trabajaría hasta el final de su carrera.

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Escuela Médica de Rochester (foto: University of Rochester)

Sus investigaciones se centraron en la fisiología y patología del hígado, especialmente la ruta metabólica de los pigmentos biliares, la necrosis hepática provocada por cloroformo y la patogenia de ciertas anemias. Demostró también cómo perros anémicos presentaban mucho mejor pronóstico si eran alimentados con hígado, algo que se convirtió en el tratamiento habitual de los pacientes con anemia perniciosa hasta que en 1948 se aisló la vitamina B12.

En 1934 compartió el premio Nobel de Medicina con Minot y Murphy, por sus estudios sobre la fisiopatología de la anemia perniciosa. En la entrega del galardón, sus experimentos fueron descritos como increíblemente bien planificados, llevados a cabo con enorme precisión y, por tanto, absolutamente reproducibles”.

Whipple describió además la enfermedad que lleva su nombre, un tipo de lipodistrofia intestinal. También la bacteria responsable lleva en su honor el nombre de Tropheryma whipplei.

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Murió en Rochester el 1 de febrero de 1976, a punto de cumplir 98 años.

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Allen Oldfather Whipple nació en Urmia (actual Irán) el 2 de septiembre de 1881. Hijo de padres misioneros, regresó a los 9 años a Estados Unidos. Allí murió su padre siendo Allen apenas adolescente, de manera que tuvo que buscar alguna fuente extra de ingresos impartiendo clases de latín, idioma que dominaba junto con el sirio y el turco. Gracias a esos ahorros pudo estudiar Medicina en Princeton, doctorándose en la Universidad de Columbia en 1908.

Tras su residencia en el Roosevelt Hospital y unos años en el Hospital Presbiteriano, ambos en Nueva York, se convirtió en profesor de cirugía de la Universidad de Columbia, donde trabajaría hasta 1946.

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El Roosevelt Hospital forma parte en la actualidad del Mount Sinaí. (Foto: King´s Handbook of New York City).

Desde principios de los años treinta, Whipple se centró en la anatomía, la fisiología y los procedimientos quirúrgico de bazo, páncreas, circulación portal y vía biliar. De hecho, fundó junto con el doctor Walter W. Palmer la “Clínica del bazo”, en la que un equipo multidisciplinar se dedicaba a tratar enfermedades hepatobiliares, pancreáticas y esplénicas. Allí tuvieron lugar avances como las primeras esplenectomías para tratar la púrpura trombótica trombocitopénica o las pioneras descompresiones del sistema portal en humanos.

Las primeras cirugías pancreáticas de Whipple son sobre pancreatitis aguda, abscesos o quistes. En 1934 reseca un insulinoma a una mujer que sufrís hipoglucemias severas. El éxito de la cirugía le convertiría en referencia para este tipo de tratamientos. Gracias al estudio de estos casos, definió la triada de Whipple del insulinoma: hipoglucemia espontánea con manifestaciones neuropsiquiátricas, niveles repetidos de glucemia menores a 50 mg/dl y mejoría de los síntomas tras la administración de glucosa.

En aquella época, la dudodenopancreatectomía se realizaba en dos tiempos para evitar la hemorragia en pacientes con hiperbilirrubinemia grave. Pero a partir de 1940, gracias a la disponibilidad de la vitamina k, Whipple se plantea la posibilidad de intervenir una sola vez.

El procedimiento de resección pancreática en un solo tiempo que lleva su nombre se realizó la primera vez por casualidad: en una demostración de cirugía gástrica ante cirujanos extranjeros, descubrió que lo que había sido diagnosticado como un carcinoma gástrico era en realidad una tumoración pancreática: esto le daba la oportunidad de realizar una duodenopancreatectomía en una paciente sin ictericia. Sobre la marcha, Whipple improvisa la nueva técnica. Desde entonces realizaría otros 36 procedimientos similares.

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Whipple era un cirujano minucioso, del que sus alumnos decían que “trabaja despacio porque primero opera con la cabeza y después con las manos”, volcado en la docencia y en las personas, buen amigo aunque sobrio y reservado.

Quizá en relación con sus años en Oriente, era también un gran humanista, cuyos intereses iban mucho más allá de la Cirugía, e incluían la literatura, la música, las civilizaciones antiguas, el ajedrez, la jardinería o la historia de la Medicina. De hecho, poco después de su muerte vieron la luz sus libros “La historia de la cicatrización y la reparación de las heridas” y “El papel de los nestorianos y los musulmanes en la historia de la Medicina”.

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Foto: Amazon

Murió en Nueva Jersey el 6 de abril de 1963, apenas ocho días después de la muerte de uno de sus hijos.

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