Robert Tiffeneau, pionero de la fisiología respiratoria

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Robert Tiffeneau nació en París el 11 de julio de 1910. Hijo y sobrino de químicos renombrados, pronto dirigió sus intereses hacia la Medicina y, especialmente, a la farmacología. Graduado en la Sorbona, empezó a trabajar en el hospital Larib0isière, centrado inicialmente en el campo de la endocrinología.

laribosiere 1945

El hospital Lariboisière en 1945

Sin embargo, la Segunda Guerra Mundial le haría cambiar de objetivos: destinado a trabajos en un laboratorio militar, comienza su investigación sobre fisiología respiratoria y, especialmente, sobre la oxigenoterapia y las terapias inhalatorias. Al fin y al cabo, nunca perdió su espíritu de farmacólogo.

En 1940, aún en plena guerra, Tiffeneau presenta un generador de aerosoles inventado por él mismo. Pero será en 1947 cuando publique sus dos trabajos principales: uno en colaboración con Brown sobre el tamaño de las partículas aerosolizadas (aquellas famosas 5 micras que permiten que el fármaco alcance el bronquiolo terminal) y el que le hará pasar a la historia de la Medicina, en colaboración con Pinelli.

Habían pasado más de cien años desde la descripción de la capacidad vital por Hutchinson (considerado el padre de la espirometría), sin que ésta hubiera experimentado nuevos avances. Tiffenau y Pinelli comprobaron que, durante el ejercicio, tanto el volumen corriente como la frecuencia respiratoria aumentaban significativamente, lo que les hizo pensar en la existencia de un volumen de reserva que podría ser útil para graduar la severidad de los trastornos ventilatorios. Propusieron medir el volumen máximo que podía ser espirado en el tiempo equivalente a la fase espiratoria durante el ejercicio (aproximadamente 1 segundo). Lo que hoy conocemos como FEV1 (volumen espirado forzado en el primer segundo) fue denominada por estos dos autores “capacidad pulmonar utilizable en el ejercicio”, CPUE por sus siglas francesas.

Espiro14

Más tarde concluirían que dicho valor era mucho más útil considerado como porcentaje de la capacidad vital del paciente, definiendo lo que desde entonces conocemos como índice de Tiffenau (aunque, en justicia, debería tal vez llamarse índice de Tiffenau-Pinelli).

Tras realizar cientos de espirometrías, concluyeron que el rango normal del índice de Tiffenau estaba entre el 76 y el 92% de la capacidad vital, fueron capaces de definir las variaciones de ese parámetro con la edad y con diversas patologías, y caracterizar la gravedad de los trastornos ventilatorios según los valores de la espirometría. Más de un siglo después, estas apreciaciones siguen siendo válidas.

Más adelante, Tiffeneau utilizará estos valores de la espirometría para estudiar la acción de diversos fármacos (adrenalina, acetilcolina, corticoides…) sobre el asma y otros procesos obstructivos. Estas primeras pruebas de provocación sentarán la base del diagnóstico y tratamiento del asma y la bronquitis crónica tal y como hoy lo seguimos empleando (combinaciones de beta-adrenérgicos, anticolinérgicos y corticoides, al fin y al cabo).

Robert Tiffeneau murió con apenas 50 años. Había publicado 10 trabajos originales, si bien el idioma (casi todos los escribió en francés) hizo que tuvieran que pasar décadas hasta su reconocimiento internacional (de hecho, es difícil encontrar información sobre su vida y casi imposible conseguir una buena foto suya). Sin embargo, ningún neumólogo podría trabajar hoy sin la aportación de este gigante. Y no, él tampoco ganó un premio Nobel.

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4 respuestas a Robert Tiffeneau, pionero de la fisiología respiratoria

  1. libreoyente dijo:

    Una vez más, muchas gracias por tus ilustrativas aportaciones.

  2. Marta dijo:

    Me encanta este blog y conocer las historias tras estos epónimos que vemos todos los días en Medicina. Muchas veces vuelvo a entradas antiguas para volver a emocionarme con tus relatos.

  3. Yuri Espinosa dijo:

    Este blog me da momentos de felicidad. Preciso de más?

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